В XVIII веке в Зимнем дворце в огромных количествах расплодились мыши и крысы, которые эрмитажный театр афиша официальный здание, прогрызая дырки в стенах. Сыскав в Казани здешних пород кладеных самых лучших и больших тридцать котов, удобных к ловлению мышей, прислать в С.

После возведения Зимнего дворца котов запустили в новое здание, где они быстро прижились. В 1960-х годах котов расплодилось слишком много, они расширили места обитания, выйдя из подвалов в коридоры и залы музея. Однако химические средства защиты от крыс себя не оправдали, и вскоре коты были возвращены на место службы. С момента поселения в Зимнем дворце коты бессменно выполняют функции по очистке помещений от грызунов. По заложенной Елизаветой Петровной традиции коты подвергаются стерилизации. Коты могут свободно передвигаться по территории Эрмитажа, но вход в музейные залы им воспрещён. Для котов созданы комфортные условия проживания — в подвалах всегда сухо и тепло, все помещения оборудованы маленькими проходами для свободы передвижения.

У каждого кота есть собственная мисочка, лоток и корзинка для сна. Всем им сделаны прививки, осуществляется регулярное ветеринарное наблюдение. Однако не все коты доживают до старости — многие из них гибнут под колёсами машин. Особенно часто это происходит, когда в Эрмитаже идёт ремонт. Поэтому на дворовой территории установлены специальные знаки Осторожно, кошки! Сотрудники Эрмитажа регулярно закупают сухой корм для котов. В год 250-летия Эрмитажа директор музея Михаил Пиотровский сообщил об установленном лимите в 50 котов, поэтому излишки музей отдаёт в хорошие руки.

Чтобы контролировать лимит котов, их регулярно пристраивают на акциях Хочу домой! При музее существует Клуб друзей котов Эрмитажа. Главным хранителем эрмитажных котов является Татьяна Данилова. Изучает историю и является пресс-секретарём помощник директора, Мария Халтунен. Это не порода, а особый род — Эрмитажные коты. В марте 2016 года эрмитажные коты вошли в список достопримечательностей, которые, по версии британского издания Telegraph, необходимо увидеть. Государственный Эрмитаж выпускает издания, посвящённые музейным котам.

В 2007 году вышла книга Николая Голя и Марии Халтунен Кошкин дом в Эрмитаже, выдержавшая несколько переизданий. Котам посвящена вышедшая в 2007-м и переизданная в 2014 году в Вашингтоне на русском и английском языках детская книга Мэри Энн Аллин Анна и кошки, или Приключение в Эрмитаже. Книга написана американской писательницей в соавторстве с Марией Халтунен и повествует о приключениях девочки, мечтающей нарисовать эрмитажного кота по имени Янтарь и разыскивающей его в музейных пространствах. Один из героев книги — директор музея М. Эрмитажным котам посвящён рассказ Златы Линник Осторожно, кошки.