Истоки оперетты имеются в музыкально-комедийных спектаклях, распространённых у многих народов. Театр буфф спб афиша античном спектакле было принято музыкальное сопровождение.

C XVII до середины XIX века оперетта — это в буквальном смысле небольшая опера. В отличие от мюзикла, оперетта обычно имеет классический состав оркестра, без электронных инструментов и электроакустической аппаратуры, и собственную драматургию, а её хореографические средства выразительности отличаются по стилю и не имеют такой особенной роли и самостоятельности как в мюзикле. Оперетта разнообразна по форме и содержанию. Оперетта наследует традиции академической музыки и классические оперные формы: арии, вокальные ансамбли, хоры — но они обычно короче, проще по форме, стилю и фактуре, и выдержаны в песенно-танцевальном характере. В системе видов искусства оперетта занимает среднее положение между оперным и драматическим театром. Оперетта в современном понимании складывалась в середине XIX века в Париже на основе традиций французской комической оперы — опера-комик и популярной кафе-концертной эстрады того времени.

Немецкий барон, Блокада столовой и др. Флоримона Эрве наряду с Жаком Оффенбахом считают основоположником французской оперетты, так как его ранние сочинения, буффонады, были очень близки по жанру к оперетте. Тампль в Париже, в помещении одного из кафешантанов. Эрве, который в те годы был в моде и славе. Этот театр оказал большое влияние на формирование жанра оперетты и его дальнейшее развитие.

Чтобы исключить возможность соперничества с привилегированной Опера-Комик, власти ограничили спектакли Эрве одним актом и всего двумя действующими лицами, но он успешно обходил запреты: в его постановках появились глухонемые и куклы, труп и даже отрубленная голова, которая пела из суфлерской будки. Поздние работы Эрве отмечены сильным влиянием Жака Оффенбаха. На шестом десятке лет, в 1883 году, Эрве создал самую знаменитую в его творчестве оперетту — Мадемуазель Нитуш. 5 июля 1855 года считается официальным днем рождения оперетты. Оффенбах, начав также как Эрве с музыкально-сценических пародий, вскоре раздвинул рамки для нового жанра, сочиняя миниатюры лирико-комедийного характера.

Затем в своих крупных произведениях он разрабатывал сюжет на широкой музыкальной основе, где элементы пародии уступили место развернутой сатире, вырисовывал типы и нравы современной ему Франции, затрагивал важные стороны политической жизни. Хотя среди последователей Оффенбаха во Франции были люди выдающихся дарований, их произведения пользовались меньшим успехом. Тем не менее отдельные французские оперетты стали классикой жанра. Венская классическая оперетта начинается с Иоганна Штрауса, чей дар к созданию проникновенных, благородных мелодий проявился в 479 произведениях. Другим классиком венской оперетты XIX века был великолепный мастер мелодии Карл Миллёкер. Кроме перечисленных классиков, в жанре венской оперетты работало немало композиторов меньшего таланта, из творчества которых в золотой фонд оперетты вошло только одно удачное произведение или даже один-единственный номер. Оперетта начала XX века — это, конечно, прежде всего Франц Легар.

В музыкальном отношении легаровское творчество — вершина жанра оперетты. Музыка Имре Кальмана не имеет равных в оперетте по своей праздничности, нарядности, отточенности мелодики и оркестровки. В то же время его считают виртуозным мастером грустного лирического вальса, не свойственного Штраусу, но присутствующего в самых ранних опереттах Кальмана. Одновременно с Легаром в Австрии и Германии работало около двух десятков композиторов, чьи произведения можно отнести к венской оперетте. Некоторые из них внесли свой вклад в классику жанра.

Как и в XIX веке, многие композиторы остались в истории как авторы одной-двух удачных оперетт. Расцвет английской оперетты связан прежде всего с плодами сотрудничества Гилберта и Салливана. К категории национальных оперетт можно отнести и произведения итальянских композиторов начала XX века, хотя их музыка менее самобытна и смыкается с венской опереттой. Другой национальной опереттой Российской империи стала музыкальная комедия С. Первыми классиками мюзикла стали Рудольф Фримль и Джером Керн.